La sede de la conciencia


el-homunculo-de-penfield-2No deja de ser curioso que los primeros que se plantearon en qué lugar del cerebro podia anidar la conciencia fueran los neurocirujanos. Primero Wilder Penfield dibujó un mapa bastante perfecto de las regiones de la corteza que controlaban los inputs somatosensoriales  y que conocemos con el nombre de homúnculo de Penfield; un poco mas tarde fue Roger Sperry el primero en caer en la cuenta de que cuando se seccionaba el cuerpo calloso que unía ambos hemisferios sucedían cosas aun más curiosas en relación con la percepción e incluso con la identidad personal.

Lo cierto es que hay estructuras cerebrales que tienen más puntos que otras a la hora de quedarse con la medalla de oro de la conciencia: la sustancia reticular, la corteza cerebral, el hipocampo o el hipotálamo cuentan con más posibilidades que la amígdala, el tálamo o el cerebelo pongo por caso.

Lo cierto es que el sentido común apunta en la dirección de que la conciencia debería estar albergada en la corteza cerebral -la zona noble del cerebro- pero es más cierto aun que los que así piensan son los que creen que sólo el hombre ha accedido a esa prestación. La evidencia -sin embargo-está del lado de la idea de que hasta un gusano tiene mente o conciencia, eso si una mente o conciencia de gusano. Más evidente es en los mamiferos y muy evidente en los perros a los que sus amos suelen presentar como “aquel al que sólo le falta hablar”.

Y es verdad, a algunos animales sólo les falta hablar para que pasen a formar parte de los seres inteligentes que atribuimos en exclusiva al género humano  lo que viene a significar que el lenguaje -aunque tiene una gran influencia en la cualidad de nuestra mente- no la explica del todo, como lo prueba el hecho de que algunas personas son absolutamente inválidas para el pensamiento analítico y muy operativas en el pensamiento geométrico, pongo el ejemplo de músicos o matemáticos, tienen -ellos también- una mente.

En este gráfico podemos contemplar las cuatro tipos de inteligencia en los humanos, como puede observarse no todas las inteligencias se encuentran en el hemisferio izquierdo o dependen del lenguaje, más bien existen en el hemisferio derecho inteligencias icónicas, basadas en la imagen o en la dimensión temporo-espacial tal y como sucede en los músicos que piensan en tres dimensiones.

inteligencias

Otro orden de especulaciones -que son bastante populares- son las que adjudican la conciencia al hemisferio izquierdo en detrimento del derecho o bien la idea bastante difundida de que el hemisferio izquierdo funcionaria asi como un ordenador digital y el cerebro derecho como un ordenador analógico. Algunos sostienen la idea de que el hemisferio izquierdo seria analítico y matemático, lógico y masculino y al revés el hemisferio derecho seria todo lo contrario, locuaz y hablador, parlanchín, aproximativo y gestáltico segun los más informados de este difundido mito.

En 1977 Wilson, Le Doux y Gazzaniga examinaron a un sujeto con el cuerpo calloso seccionado por una intervención quirúrgica para el tratamiento de sus convulsiones resistentes a los tratamientos médicos convencionales. Lo que encontraron en él -y que Sperry ya habia descrito- fue sorprendente: en esta persona solo el hemisferio izquierdo podia hablar pero ambos hemisferios podian comprender el habla. Posteriormente el hemisferio derecho podia aprender tambien a hablar a pesar de que seguía desconectado de su hermano izquierdo. Ambos hemisferios eran por separado conscientes y tenian además distintos gustos, por ejemplo el izquierdo queria ser dibujante y el derecho corredor de carreras.

Este ejemplo sugiere con fuerza que ambas mitades representan dos mentes o conciencias separadas y que ambas son conscientes. Lo que demostraron Wilson, Gazzaniga y Le Doux (1977) no era que podian coexistir dos conciencias o identidades diferentes -cosa que ya se sabia- sino que una de ellas, el hemisferio derecho podia llegar a manifestarse y demostrar su existencia.

Más allá de las implicaciones prácticas -psicológicas y psiquiátricas- de esta cuestión, existe una pregunta de principio, una pregunta conceptual previa a todo ¿por qué tenemos dos hemisferios?

La cuestión no admite una respuesta sencilla porque la evolución no suele malgastar recursos en cableados cruzados si no persiguiera algun fin. A veces es como si la evolución tuviera alguna intencionalidad a pesar de que suele decirse y admitirse que es ciega. La verdad es que tener dos hemisferios es algo muy costoso desde el punto de vista anatómico y fisiológico: hay que cruzar cables -fibras nerviosas- de lado a lado de manera tal que la parte izquierda del cuerpo (pero no toda) se compute en el lado contrario del cerebro.

Una de las razones más claras por las que suponemos que la evolucion optó por este sistema nos lo da el estudio de la visión. Efectivamente, en la visión podemos comprobar que es, precisamente el cruce de los nervios ópticos en el centro del cerebro lo que provoca que cada ojo pueda tener una imagen diferente: la ganancia de este dispositivo es que podemos ver en tres dimensiones, es decir ganamos profundidad y perspectiva gracias a ese cruzado mágico.

Pero sin embargo nuestro pensamiento, nuestros juicios prácticos no parecen haberse beneficiado de este cruzamiento, es evidente que pensamos en dos dimensiones -la mayor parte de nosotros- aunque es verdad que oímos en tres precisamente porque los nervios auditivos tambien se cruzan como los nervios ópticos.

¿Y que decir de los zurdos? ¿Para qué sirven?

Los zurdos son precisamente la prueba de que la evolución gastó tiempo en diseminar un gen para que hubieran zurdos verdaderos (con distinta penetrancia del gen LRRTM1) lo que nos lleva al problema de la lateralización y de la asimetria cerebral. Los zurdos serian aquellos cuyo hemisferio dominante seria el derecho en lugar del izquierdo que nos hace a casi todos nosotros diestros.

Cuando se habla de lateralización se piensa siempre en el area de Broca y de Wernicke, estructuras del lenguaje que se asentaron en el hemisferio izquierdo de los humanos (aunque existen tambien en el hemisferio derecho con distintas funciones). Una de las razones por las que podemos pensar en el por qué existen dos hemisferios es en el hecho de la asimetria. Significa que hay un hemisferio que es un poco más gordo que el otro y que por tanto tiene más potencia de cómputo.

Al parecer la asimetria cerebral -al menos la funcional- se ha demostrado en todo el reino animal, desde los mamíferos hasta en las abejas pero seguimos sin saber su función en nuestra especie.

Pero hay que saber algo acerca de la asimetria cerebral. Existen al menos dos conceptos relacionados con esta cuestión, una es la asimetria funcional y otra es la asimetria anatómica. Quiere esto decir que la asimetria es un fenomeno anisotrópico, es decir tiene distintos significados según lo que estemos observando aqui o allá, por ejemplo un zurdo es aquella persona que tiene una asimetria funcional tal que es el hemisferio derecho el dominante -motoricamente y al revés en los diestros. Lo curioso de esta asimetría es que se puede ser zurdo de mano pero no de pierna. Todo parece indicar que las piernas, las manos, los ojos y los oidos van cada uno de ellos por su lado. Es por eso que decimos que la asimetria funcional es anisotrópica, se comporta de manera distinta segun cada eje de simetría.

Pero los enigmas no terminan aqui porque recientemente (2008) se ha demostrado que existe una asimetria anatómica segun la orientación sexual. Segun el estudio del prestigioso Instituto Karolinska de Estocolomo, es evidente que los hombres heterosexuales tienen una asimetria de predominio del hemisferio derecho (lo contrario de lo que suponía la voz popular que identificaba hemisferio izquierdo con masculinidad). El estudio realizado con PET (tomografia con emisión de positrones) demostró que los hombres heterosexuales tienen un volumen de su hemisferio derecho mayor que los hombres homosexuales y aun más: que las mujeres homosexuales se aproximan en volumen a los hombres heterosexuales. Mientras que las mujeres heterosexuales no poseen asimetrias medibles volumétricamente entre ambos hemisferios, ofreciendo una prueba neurobiológica irrefutable (aunque interpretable) sobre la orientación sexual.

Y como es evidente que los hombres heterosexuales no somos todos zurdos hemos de admitir que existe una asimetria dependiente del sexo (¿hormonodependiente?) y otra asimetria que nada tiene que ver con él sino con la penetrancia de aquel gen que determinaba la zurdera y que se encuentra en un 10 % de la poblacion aproximadamente.

Probablemente -y tal como ese mismo estudio sugiere- estas diferencias están relacionadas con una mayor densidad de conexiones cortico-amigdalino-talámicas. Sabemos que las amigdalas cerebrales -esos detectores de humos de nuestro medio ambiente- se encuentran fuertemente especializadas en la detección de ciertos peligros, asi la izquierda está especializada en detectar amenazas que surgen del propio cuerpo, mientras que la amigdala derecha se ocupa básicamente de rastrear el medio ambiente en busca de amenazas externas.

Seguramente este dato es congruente con el hecho de que los hombres tengan una mayor actividad de este dispositivo. El hombre está pues especializado en detectar la presencia de depredadores y de peligros externos por la vía visual mientras la mujer está especializada en orientarse frente a señales acústicas y aquellas que proceden de su propio cuerpo. Lo que podria explicar la asimetria derecha de los varones y la casi simetría de las mujeres y su facilidad para chequear su propio cuerpo.

Lo que viene a decir “dime que miedo tienes y te diré de que sexo eres y tambien tu orientación sexual”.

Si cruzamos ahora estos datos con las experiencias anteriormente citadas en torno al tema de las dos conciencias detactadas por la comisurotomia de Sperry y otros podemos especular en que muy probablemente la evolución -mas alla de la genética- dispuso la asimetria cerebral con ciertos fines que incluyen la autoorganización de la orientacion sexual segun las necesidades medio-ambientales. La evolucion pudo “pensar” que era necesario articular los mecanismos cerebrales de defensa individual con la regulación de poblaciones según las necesidades tal y como ya adelanté en este post.

Significa que de igual modo que sucede en los zurdos (la mayor parte de la población es ambidiestra) desde el punto de vista sexual podria haber una gran cantidad de población que fuera ambivalente en este sentido (bisexuales potenciales) que sugerirían que la evolución guardó una carta marcada por si las cosas se ponian feas.

Lo que señala en la dirección de que efectivamente en los humanos al menos  – y debido al avance que supuso la instalación de las estructuras ligadas al lenguaje en su hemisferio izquierdo- existe una amplia gama de posibilidades y elecciones de aprendizaje que recorren el cerebro de izquierda a derecha tal y como sabemos desde el estudio de Wilson, Le Doux y Gazzaniga.

Tenemos efectivamente dos cerebros, dos conciencias, dos mentes, un doble procesamiento que aun no sabemos para qué sirve. Por lo tanto la pregunta que da lugar a este post no tiene una única respuesta sino al menos dos.

Tenemos dos mentes y gracias al Yo tenemos una sensación de unidad y continuidad, pero seguramente y aunque cada mente procede del cerebro que la sustenta la conciencia carece de localidad, lo que es lo mismo que decir que carece de temporalidad, la conciencia desborda a su cerebro. Lo que nos hace humanos y tan capaces para el pensamiento categorial es precisamente la coexistencia, el solapamiento de estas dos mentes.

La dualidad que es precisamente el obstáculo para una comprensión cientifica de la conciencia  es la condición, el equipaje necesario para ser humanos.

En mi opinión esta es la clave de la mente humana y algo que seguiré explorando en sucesivos post.

Bibliografía:

Gazzaniga, M.S,Le Doux J., Wilson D.H: Language, praxis and the right hemisphere:clues to some mechanisms of concioussness. Neurology, 27. 1077.

http://www.pnas.org/content/early/2008/06/13/0801566105.abstract

13 pensamientos en “La sede de la conciencia

  1. Y la naturaleza misma es toda ella una dualidad constante de yins y yangs, llámense hemisferios, fuerzas centrífugas y centrípetas, hombre y mujer o día y noche.
    Como dijo Jung, “La vida nace sólo de la chispa de los opuestos.”…
    Un post brillante. Leer según qué cosas es un lujo de gourmets…

  2. Pingback: La sede de la conciencia | Voz Popular

  3. Es un buen resumen del libro de ledoux, el cual lei varios anios atras y de este otro buen hombre, el cual no recuerdo como se llama. Lo que no queda claro, obviamente porque en el estado actual de la sciencia es imposible es donde, como, cuando y todas las preguntas que son referidas a la consciencia, creo que este es uno de los grandes enigmas de nuestros tiempos.

    Segun damasio esto es la consciencia (sino entedes ingles avisame que puedo traducirlo)

    For Damasio, consciousness is the feeling associated with the relationship between a perceived object and the perceiving organism. Damasio argues that consciousness consists of two levels: core consciousness and extended consciousness.

    Core consciousness provides the organism with a sense of self about one moment (now) and one place (here). It arises from moment to moment, and is constructed out of the pulses of awareness generated by changes in objects and bodily states. It’s a very simple biological phenomenon, and is not exclusively human; it does not require language.

    Extended consciousness provides the organism with an elaborate sense of self that’s based on an extensive memory and a rich sense personal history and anticipated future. It’s wrapped up with an identity and an elaborate sense of self, and is intertwined with language. Extended consciousness is built on core consciousness. Patients with impairments that shut down extended consciousness continue to show core consciousness, but once core consciousness is lost, extended consciousness also disappears.

  4. Paco: con la conciencia hemos topado. Por si no tenías bastante con afrontar el tema más innacesible del momento te pones de segundo plato el de la asimetría. Hablando de asimetría y echarle valor, existe también asimetría testicular y hay quien sugiere que está ligada a la infidelidad.

    Tras las callosotomías parece que se reactivan viejas conexiones subcorticales que trasiegan por carreteras secundarias la información de uno a otro hemisferio. Hay un libro titulado Mano derecha, mano izquierda escrito por un autor apellidado Manus( Chris MCManus), como no podía ser de otro modo. Recoge todo lo escrito sobre diextros y siniestros. Entre otras curiosidades me enteré allí que todos los teleñecos son zurdos (como no podría ser de otro modo…)

  5. Pues espera porque este mes de Agosto (ya estoy de vacaciones) va a ser de tránsito por ese pantanal que los médicos rehuyen casi continuamente. Mis detractores siempre me dicen -con un poco de envidia- que tengo una extraña habilidad para meterme en berenjenales y salir ileso.
    ¡Y es que me va la marcha!
    Tomo nota de ese libro pero no entiendo porque los teleñecos son zurdos.

  6. Los teleñecos son zurdos si quien los manipula es diextro, que, al parecer, es lo que ha sucedido. La mano derecha del manipulador es la que se ocupa de la cabeza del teleñeco y no queda otro remedio que la izquierda se ocupe de la izquierda del teleñeco…

  7. Pingback: De sombras y asombros « neurociencia-neurocultura

  8. aca esta la traduccion, perdon por la tardanza:
    Para Damasio, la consciencia es el sentimiento asociado con las relaciones entre un objeto percibido y un organismo que percibe. Damasio dice que la conciencia consiste tiene dos niveles: la conciencia principal y la conciencia extendida.

    la conciencia principal provee al organismoque posee un sentido de si mismo, en un momento y en un lugar. Emerge de momento a momento y es construida por las pulsaciones del awareness (conciencia percibida concientemente), generado por cambios en objetos y estados corporales. Es un fenomeno biologico muy simple, y no es exclusivamente hymano, no require del lenguage.

    La consciencia extendida provee al organismo con un elaborado sentido de si mismo. El cual esta basado en la memoria extendida y en un rico sentido acerca de la historia personal y la anticipacion del futuro. Esta cubiera con una identidad y un elaborado sentido de si mismo el cual esta mezclado con el lenguage. LA conciencia extendida esta construida en el corazon de la conciencia. Pacienties con dificultades que causan que se apague la consiencia extendida continuan mostrando el funcionamiento de la conciencia principal. Pero una vez que la conciencia principal se pierde, tambien se pierde la conciencia extendida

  9. En el post afirmas que tenemos dos cerebros, dos mentes, dos conciencias y que lo que nos hace humano es el solapamiento de esas dos mentes. Desde un punto de vista analítico, como estudio de las partes se podría decir así, pero creo que esa afirmación como absoluta es falsa porque la conciencia del YO surge porque tenemos un cerebro, una mente y una conciencia que es gradual.

    Sólo en aquellas personas que sufran determinados transtornos mentales o que hayan sido sometidos a un seccionamiento del cuerpo calloso o de otras comisuras que unen el hemisferio izquierdo y derecho se puede percibir ese desdoblamiento.

    Sperry demuestra en sus experimentos que cada hemisferio percibe cosas distintas de la realidad, y lo que es más importante para mí, que es el hemisferio en donde se encuentra la capacidad del habla, que no del lenguaje, es el que lleve la voz cantante en el pensamiento y en la conciencia.

    He dicho capacidad del habla y no del lenguaje porque el hemisferio derecho comprende lo que se dice pero al no poder utilizar el habla necesita pasar la información al hemisferio izquierdo para que este lo procese y lo verbalice. Esto creo que indica que es el habla la acción más importante para la adquisición del lenguaje ( entendiendo por habla cualquier acción con signos que se realice en los primeros años para trasmitir información hacia el exterior) El experimento de Sperry de hacer que un paciente con el cuerpo calloso diseccionado escriba con la mano izquierda-siendo diestro- lo que ha percibido y que para que pueda expresarse libremente, sin que el hemisferio del habla lo domine, se necesite meter la mano en una caja , y de esa manera la escritura pueda ser inconsciente, demuestra que el habla domina el pensamiento y la consciencia en general.

    Otra cosa curiosa es que cuanto más se especielice el hemisferio izquierdo en el lenguaje, por ejemplo adquiriendo diferentes lenguas, habrá un desplazamiento de otras habilidades al hemisferio derecho que no es el dominante. Esto creo que es importante para la educación,

  10. Edgardo Raúl Antuña
    Sin lugar a dudas hay en el cerebro, en todos los cerebros, un polo con cierto magnetismo, tal vez a niveles cuánticos, que hace que toda la actividad eléctrica del sistema se concentre en un núcleo capaz de depararnos la sensación de ser “uno”, es decir un sitio biológico que sería la sede del “yo”, de esa mismidad que somos, de nuestra singularidad, de eso que los antiguos o místicos llamaron “alma”.
    Wilder Penfield pensó en “la formación reticular” y el sistema límbico como dicha sede y tiene la pertinencia que le confiere el hecho de que se trata de una formación muy primaria filogenéticamente y la compartimos por eso con todos los animales vivos cosa que de hecho, pasa. .. Roger Penrose pone en su libro “la mente del emperador” hasta los bacalaos gozan de esta sensibilidad de ser uno mismo.
    El desafío es encontrar cual es la fuerza que concentra fisiológicamente al conjunto de actividades eléctricas del cerebro en este punto… por que esa función necesita dormir (apagarse)cuando el resto de las actividades del cerebro no… encontrar por que adquiere la posibilidad de ir a activar conecciones ya guardas y desplegadas en todo el cerebro y activarlas eléctricamente para ser recordadas y por que razón tiene además la posibilidad de voluntad o decidir.

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