La interacción gen-cultura: el efecto Baldwin


La evolución es un proyecto inconcluso (Heidegger)

lactose_intolerance

Se conoce con el nombre de efecto Baldwin a la progresiva tolerancia a la leche por parte de nuestra especie. Venimos de serie con un gen que se dedica a sintetizar lactasa, un enzima que descompone la lactosa de la leche y permite asimilarla y que nos es muy útil durante la niñez. Este gen se inactiva durante la infancia de modo que en realidad nuestra especie está diseñada para no tolerar la leche y tener retortijones y diarrea cuando la tomamos. ¿Cómo es posible que no seamos todos intolerantes a la leche y sigamos bebiéndola durante toda la vida?

Se trata de una adaptación, nuestro organismo “aprendió” a tolerar la leche cuando inventó la ganaderia y comenzó a domesticar especies animales. Se trata de uno de los ejemplos más claros de que la naturaleza influye en la cultura y que la cultura a su vez tiene un efecto retroactivo sobre la naturaleza, en este caso en nuestra genética.

Sin embargo tal y como puede verse en el gráfico de arriba la distribución geográfica de la tolerancia a la leche no es un hecho universal. Ciertos paises como Holanda (los paises bajos), el norte de Alemania y Escandinavia tienen los indices mas altos de tolerancia láctea, mientras que otros como el Sur de Africa o extremo oriente tienen los indices más altos de intolerancia.

La idea fundamental del efecto Baldwin es que características ambientales, aprendidas por los individuos, pueden acabar incorporándose al genoma al cabo de varias generaciones, es decir, que podemos producir cambios genéticos por medio de la cultura. Una especie de herencia lamarckiana, y es por eso por lo que aun hoy el concepto es muy discutido. Y no se trata solamente de la leche sino tambien de otras adaptaciones como la bipedestación, la invención de herramientas o la aparición del lenguaje. Se trata de tecnologías que una vez “inventadas” tironearon a su vez del cerebro haciendose genéticas a pesar de su origen cultural.

Y no sólo eso sino que -volviendo al tema de la tolerancia-intolerancia a la lactosa parece que tal adaptación se dio simultáneamente a la invención del vaso de embudo. Se trata de de una cultura arqueológica del neolítico que se extendió en Europa Central y del Norte desde ca. 4200 a. C. hasta ca. 2800 a. C., así llamada por su cerámica característica, vasijas con cuello en forma de embudo.

Old_Europe

Como puede observarse en el grafico de arriba, la cultura del vaso del embudo y el mapa de las tolerancias lácteas es superponible.

¿Qué fue lo que promovió las adaptaciones genéticas para la tolerancia láctea, la ganaderia o la invención del vaso?

Lo más acertado es pensar que la cultura no está tan alejada de la naturaleza como estamos casi obligados a pensar y que probablemente nuestras instituciones culturales -en última instancia- procedan de nuestra naturaleza profunda y al contrario que estás instituciones a su vez sean capaces de modificar nuestro genoma y nuestro cerebro.

Lo que nos lleva a pensar en las diferencias culturales entre distintas procedencias geográficas y como los factores locales presionaron para producir cambios en una población pero no en otra.

¿Es posible pensar que ciertos rasgos de personalidad y ciertas conductas humanas tengan ese mismo origen?

¿Un origen ancestral de las diferencias?

Bibliografía.-

La versión académica del efecto Baldwin

11 pensamientos en “La interacción gen-cultura: el efecto Baldwin

  1. Breve la entrada pero da para comentar mucho. Pensemos en las repercusiones genéticas que tendría en nuestra especie si prevalece la herramienta del “smartphone” en donde volvemos a usar nuestros pulgares después de entrar casi en desuso por la revolución industrial. Seguro tendrían que pasar muchas generaciones, pero lo cierto es que la reactivación de los pulgares también ha llevado a la reactivación de nuevas zonas cerebrales (hasta donde he leído, pero tú eres el experto, seguro sabrás más al respecto). Gracias por compartir y no dejes de hacerlo.

    • Y no solamente los pulgares sino las dos manos. Una de las innovaciones de los teclados es que en breve sustituirán nuestras destrezas lateralizadas al menos en la escritura, lo que tendrá sin duda consecuencias a largo plazo en los cerebros individuales.

  2. Buenas,

    Creo que viene a cuento el siguiente fragmento:

    “La civilización ha sido conquistada por obra de la renuncia a la satisfacción de los
    instintos y exige de todo nuevo individuo la repetición de tal renuncia. Durante la
    vida individual se produce una transformación constante de la coerción exterior en
    coerción interior. Las influencias de la civilización hacen que las tendencias egoís‐
    tas sean convertidas, cada vez en mayor medida, por agregados eróticos en tenden‐
    cias altruistas sociales. Puede, por último, admitirse que toda coerción interna que
    se hace sentir en la evolución del hombre fue tan sólo originalmente, esto es, en la
    historia de la Humanidad, coerción exterior. Los hombres que nacen hoy traen ya
    consigo cierta disposición a la transformación de los instintos egoístas en instintos
    sociales como organización heredada, la cual, obediente a leves estímulos, lleva a
    cabo tal transformación. Otra parte de esta transformación de los instintos tiene
    que ser llevada a cabo en la vida misma.De este modo, el individuo no se halla tan
    sólo bajo la influencia de su medio civilizado presente, sino que está sometido
    también a la influencia de la historia cultural de sus antepasados. ”

    Sigmund Freud (1915). Consideraciones de actualidad sobre la guerra y la muerte.

  3. “La idea fundamental del efecto Baldwin es que características ambientales, aprendidas por los individuos, pueden acabar incorporándose al genoma al cabo de varias generaciones, es decir, que podemos producir cambios genéticos por medio de la cultura. Una especie de herencia lamarckiana, y es por eso por lo que aun hoy el concepto es muy discutido.”

    Yo siempre había entendido que esto de la tolerancia a la lactosa funcionaba en base al principio de “supervivencia de los más aptos”. Es decir, que un señor primitivo casualmente nacía con tolerancia a la lactosa y eso le permitía alimentarse de la leche del ganado (para criar ganado no hace falta siempre aprovechar la leche) y sobrevivir, con lo cual tenía más probabilidades de transmitir su peculiaridad a sus descendientes. Poco a poco los tolerantes a la lactosa se agrupaban y organizaban su vida en base a esta ventaja, creando su propia cultura y prosperando sobre los demás grupos que, sin esta característica de poder alimentarse de la leche, tenían menos posibilidades de sobrevivir.

    Eso no sería exactamente lamarckismo. La wikipedia lo cuenta así:

    “En la actualidad, el lamarckismo ha quedado simplificado como la teoría de la “herencia de los caracteres adquiridos”. La síntesis (neodarwinismo) formulada en los años treinta del siglo pasado, según la cual, la vida evoluciona a consecuencia de mutaciones aleatorias en el ADN fijadas por la selección natural, es considerada, por la mayoría del estamento académico, satisfactoria para describir la Evolución.”

    http://es.wikipedia.org/wiki/Lamarckismo

    Lo comento porque esto que se dice

    “Pensemos en las repercusiones genéticas que tendría en nuestra especie si prevalece la herramienta del “smartphone” en donde volvemos a usar nuestros pulgares después de entrar casi en desuso por la revolución industrial.”

    No creo que usar el smartphone permita a algunos sobrevivir y a otros no. De hecho, en nuestra sociedad actual, quienes logran ventajas sociales tienen menos descendencia que los pobretones, que suelen tener más hijos…

    Igual es que no lo he entendido bien…

  4. Muchas gracias por el link, aunque con los ejemplos del artículo no se me aclaran las dudas que tenía. Las reitero:

    -¿es un ejemplo de lamarckismo el efecto Baldwin?, ¿o es darwinismo (mayores ventajas de supervivencia para quienes nacen con una mutación aleatoria… y para sus descendientes)?

    -¿cómo puede transmitirse una peculiaridad que no implica mayor éxito reproductivo (usar el smartphone, por ejemplo)?

    Lamento no haberlo entendido todavía…

    • Bueno vamos allá.
      El efecto Baldwin es un efecto lamarckiano blando si se quiere decir así, pero es mejor decir que es una adaptación local del individuo a su medio ambiente, concretamente en ese caso una adaptación a las nuevas condiciones de vida que la ganadería trajo consigo.
      Una peculiaridad o rasgo no precisa ser ventajoso para la reproducción (el éxito reproductivo), basta con que represente una ventaja como “la resistencia a una enfermedad” por ejemplo.
      Un ejemplo bien conocido es el gen Dark cuya variante alélica Duffy nulo protege a la población que lo lleva del paludismo, al menos lo hace menos grave dado que se encarga de sintetizar ua proteina que protege los glóbulos rojos. El resultado es que gran parte de la población africana es portador de este alelo que no tiene representación entre nosotros los europeos.

    • Lo interesante de la resistencia al paludismo por ejemplo es que se puede conseguir de varias maneras, una es a través de mutaciones como la que nombraba ayer, el Duffy nulo que es una adaptación lenta que necesita varias generaciones para darse pero tienes una ventaja añadida: a través de la deriva genética puede llegar a “fijarse” es decir a extenderse a toda la población, pero hay otras maneras más rápidas de mutación: la anemia falciforme y la talasemia, se trata de enfermedades de la sangre que protegen de la malaria, por la misma razón pero a través de distintas vías. De hecho el Duffy nulo es muy frecuente en Africa pero las poblaciones mediterráneas lo hacen a través de estas enfermedades, los que llevan los dos alelos mueren pero los que llevan solo uno sobreviven y son refractarios al paludismo.

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